Lithuania 2016 (9/10). Rainy welcome to Kaunas

I see Kaunas as one of those places that reveal themselves slowly and gradually, not all at once. At least, that’s how it revealed itself to me.

The guide described Kaunas as a ‘vibrant city with a lively student life’, or something like that. After a few hours around the city centre, though, asked to describe my first impression in five adjectives, I still would have struggled to call it ‘vibrant’. I would have gone for ‘exceptionally quiet’, ‘rather dark’, ‘silent’, ‘grey’ and ‘quiet’. Ok yes I’d probably have used twice the word ‘quiet’.

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We arrived at Kaunas temporary bus station (the actual station was being renovated) around lunchtime and, after improvising a cheap, random ready-made lunch at the Maxima supermarket inside shopping centre Akropolis, we checked in at our hostel and immediately left to make the most of the afternoon.

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Finding one’s way in Kaunas is fairly easy. Laisves aleja is the pedestrian high street that goes through the New Town. Entirely flanked by shady trees that protect you from sunlight as much as from rain, it goes from St. Michael the Archangel’s Church (blinding white and really majestic, pity the building doesn’t look too well preserved) to the crossroads where it changes into Vilniaus gatve.

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When we visited, a large portion of Laisves aleja was undergoing a major renovation, probably due, at least in part, to the fact that Kaunas is running for European Capital of Culture in 2020. Vilniaus gatve, with its cobblestones, looks a bit like a painting, to which crappy weather suits as well as cloudless sky.

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Vilniaus gatve takes you straight to the main square, where, as we noticed when we got there, the City Hall and the giant screen showing Olympic races drew the attention of hordes of tourists and locals, respectively.

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From the City Hall you can easily reach both the Nemunas River (whose views, at times, do remind of the Neris River in Vilnius) and the Castle, made of perfectly shaped and red-coloured bricks. The Nemunas flows right beside the hill on top of which the castle was built, and its green grass makes it the perfect spot for chilling alone or with friends.

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It only took me a couple of afternoons around (the first accompanied by regular showers – we didn’t miss any of them – the second unusually dry but with a strict no-sun policy) to see with my own eyes that Kaunas is in fact vibrant, lively and has a lot to offer: its tiny amber and souvenir shops, the dark Nemunas running fast below the bridge, the view from the top of the hill across the river, with the lovely old Russian-speaking lady managing the funicular, the meadows surrounding the river, the countless cafes and restaurants literally everywhere in the old town.

Never judge a book by its cover.

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Lituania 2016 (9/10). Benvenuto piovoso a Kaunas

Kaunas è uno di quei posti che si rivela gradualmente al viaggiatore, non tutto in una volta. O almeno, per me è stato così. La guida la definisce una ‘città vibrante con una vivace popolazione di studenti’, o qualcosa del genere. Dopo qualche ora in giro per il centro, però, se mi avessero chiesto a caldo cinque aggettivi per descrivere Kaunas, avrei faticato a usare ‘vibrante’. Avrei scelto piuttosto ‘eccezionalmente tranquilla’, ‘poco luminosa’, ‘silenziosa’, ‘grigia’ e ‘tranquilla’. Sì, probabilmente avrei usato due volte l’aggettivo ‘tranquilla’.

Siamo arrivate alla stazione temporanea dei bus (quella principale la stavano ristrutturando) intorno all’ora di pranzo, dopo aver improvvisato il pranzo al supermercato Maxima del centro commerciale Akropolis. Lasciate le borse in ostello, siamo uscite subito per sfruttare al meglio il pomeriggio.

Orientarsi a Kaunas è abbastanza facile. Laisves aleja è la strada pedonale del centro che attraversa la parte nuova della città. Fiancheggiata da alberi che riparano sia dal sole sia dalla pioggia, Laisves aleja va dalla Chiesa di San Michele Arcangelo (bianchissima e veramente maestosa, peccato non sembri conservata particolarmente bene) all’incrocio in cui diventa Vilniaus gatve.

Quando eravamo lì, gran parte di Laisves aleja era praticamente un cantiere. Kaunas è candidata come Capitale della Cultura 2020, quindi evidentemente la stanno ristrutturando (anche) per quello.

Vilniaus gatve, con i suoi sanpietrini, sembra un po’ un quadro, a cui donano tanto le nuvole quanto il cielo sereno. Vilniaus gatve porta direttamente alla piazza principale. Lì, quando siamo arrivate noi, il Municipio e il megaschermo con le gare olimpiche attiravano l’attenzione rispettivamente di turisti e gente del posto.

Dal Municipio si raggiungono facilmente sia il fiume Nemunas (che a tratti ricorda il fiume Neris a Vilnius) e il Castello di mattoni rossi. Il Nemunas scorre proprio accanto alla collina del castello, la cui erba verde ne fa il posto perfetto per rilassarsi da soli o in compagnia.

Ci ho messo giusto un paio di pomeriggi (il primo scandito da scrosci a intervalli regolari – non ce ne siamo perso uno – il secondo stranamente senza pioggia ma rigorosamente senza sole) a rendermi conto che Kaunas è, sì, vibrante, vivace e ha molto da offrire: i negozietti di ambra e souvenir, il Nemunas, che scorre scuro e veloce, la vista dalla collina oltre il fiume, con la donnina russofona alla biglietteria della funicolare, i prati intorno al fiume, i mille caffè e ristoranti, che nella città vecchia sono veramente dappertutto.

2 Replies to “Lithuania 2016 (9/10). Rainy welcome to Kaunas”

  1. Jace

    I remember those old good days in Kaunas…really great city with its interesting old culture, beautiful country…

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